marzo 3, 2024

Hubble detecta rayos misteriosos en los anillos de Saturno

Hubble detecta rayos misteriosos en los anillos de Saturno

En su continuo viaje para descubrir los secretos del universo, la NASA y el Telescopio Espacial Hubble de la Agencia Espacial Europea capturaron una impresionante imagen de Saturno el 22 de octubre de 2023. Conocido por sus impresionantes anillos, este gigante gaseoso se encontraba a una distancia casi enorme. Está a 1.365 millones de kilómetros de la Tierra. La fotografía no es sólo una maravilla visual, sino también una rica fuente de datos científicos que revela detalles minuciosos de fenómenos que ocurren en todo el planeta.

Una de las características más interesantes captadas por el Hubble son los llamados «rayos anulares» de Saturno. Estas apariciones fugaces, que orbitan al unísono con los anillos, tienen un aspecto fantasmal y se sabe que duran dos o tres órbitas completas alrededor de Saturno. Lo que hace que los relámpagos sean tan fascinantes es su naturaleza efímera; Durante los períodos de intensa actividad, constantemente se forman nuevos rayos, lo que se suma al patrón complejo y dinámico observado.

El rayo anular se remonta a 1981, cuando la nave espacial Voyager 2 de la NASA lo fotografió por primera vez, ofreciendo al mundo una visión de este misterioso fenómeno. Desde entonces, el Hubble ha tomado el relevo y observa Saturno anualmente para seguir la aparición y desaparición de estos rayos. Estas observaciones sistemáticas son parte del programa Outer Planets Atmospheres Legacy (OPAL) del Hubble, una ambiciosa iniciativa iniciada hace casi una década con el objetivo de monitorear el cambio climático en los cuatro planetas gigantes gaseosos del sistema solar.

Imágenes detalladas proporcionadas por el Hubble revelaron que la frecuencia con la que aparecen los rayos se ve afectada por las estaciones en Saturno. Curiosamente, los datos de Opal de 2021 indicaron que inicialmente los rayos solo aparecían en el lado matutino de los anillos. Sin embargo, las observaciones a largo plazo indican que tanto el número de rayos como su variación varían mucho con las estaciones del planeta, lo que está dictado por la inclinación del eje de Saturno similar a la Tierra, lo que resulta en estaciones que duran cada una unos siete años.

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En 2023 se observó un cambio notable: estructuras efímeras comenzaron a aparecer a ambos lados de Saturno simultáneamente, dando vueltas alrededor del planeta en una danza cósmica. A pesar de su apariencia diminuta en comparación con la inmensidad de Saturno, los rayos son sorprendentemente grandes y se extienden a distancias que pueden exceder el diámetro de la Tierra.

El equipo de Opal sugiere que el origen de los rayos está relacionado con interacciones complejas entre el fuerte campo magnético de Saturno y la radiación solar. Se cree que las fuerzas electrostáticas resultantes de esta interacción son capaces de levantar partículas de polvo o hielo de los anillos, formando así rayos. Sin embargo, a pesar de décadas de estudio y observación, ningún modelo teórico ha podido predecir perfectamente la formación y el comportamiento de estos rayos, lo que los convierte en uno de los muchos misterios persistentes de nuestro sistema solar.

Las observaciones en curso del Hubble son esenciales para profundizar nuestra comprensión de estos fenómenos. Con cada imagen tomada y cada dato recopilado, los científicos están un paso más cerca de descubrir los secretos del rayo anular de Saturno. Este viaje de descubrimiento es un testimonio del incansable esfuerzo humano por comprender el universo y nuestro lugar en él. La imagen de Saturno, creada a partir de datos del Hubble a partir de la propuesta 16995 (A. Simon), no es sólo una representación visual de un planeta distante; Es un símbolo de la búsqueda incesante del conocimiento y la comprensión que define la exploración espacial y la ciencia astronómica.

fuente:

https://esahubble.org/news/heic2312/?lang