diciembre 8, 2022

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Científicos descubren el fósil del «depredador más antiguo del mundo» | Ciencias

Científicos británicos han descubierto el fósil del depredador más antiguo conocido.

El espécimen de 560 millones de años, encontrado en el bosque de Charnwood en Leicestershire, es probablemente un precursor de los cnidarios, el grupo de animales que hoy incluye a las medusas.

Los investigadores llamaron al fósil Auroralumina attenboroughii. Es un homenaje al naturalista David Attenborough, histórico presentador de la BBC.

La primera parte del nombre es una referencia a una expresión latina que significa «amanecer de la linterna».

«Creo que parece una antorcha olímpica y sus tentáculos son llamas», dice Frankie Dunn de la Universidad de Oxford, quien escribió un artículo sobre el descubrimiento en la revista Nature Ecology and Evolution.

El fósil no solo prueba que la depredación existió en el reino animal unos 20 millones de años antes de lo que se pensaba anteriormente, sino que también es probable que sea el primer ejemplo de un organismo de este tipo con un esqueleto verdadero.

El contorno de la criatura de 20 cm de altura se asienta sobre una losa larga e inclinada de una cantera, rodeada de otros fósiles.

Se cree que todos fueron enterrados por una corriente de sedimentos y cenizas que fluía por el flanco submarino de un antiguo volcán.

Les tomó 15 años comprender el sitio; solo entonces encontraron la ubicación exacta donde estaba Auroralumina.

Leicestershire es famoso por lo que nos cuenta sobre el período conocido como el Período Ediacárico (hace 635-538 millones de años).

Este es el período de la historia geológica inmediatamente anterior al Cámbrico, que vio una gran explosión en el número y diversidad de formas de vida en la Tierra.

En el período Cámbrico (hace entre 538 y 485 millones de años) se estableció el «modelo» para muchos grupos de animales modernos.

Pero Auroralumina demuestra que su grupo, los cnidarios, tiene una herencia que se extiende más atrás, hasta el Ediacarano.

Phil Welby, jefe del Departamento de Paleontología del Servicio Geológico Británico, explica: «Es un fuerte indicio de que hubo criaturas de aspecto más reciente en el Precámbrico. Esto significa que la ‘mecha’ de la explosión del Cámbrico probablemente fue muy larga. .»

Si bien el nombre «cnidaria» puede no ser tan familiar, los animales que entran en esta categoría son demasiado familiares: corales, medusas y anémonas. Una de sus características son las células urticantes que utilizaban para capturar a sus presas.

El análisis de Dunn de las características de Auroralumina vincula al animal con el subgrupo de medusozoos dentro de los cnidarios.

Durante esta etapa flotante, toman la forma de un paraguas con tentáculos punzantes. Se han convertido en una especie de medusa.

Así, Auroralumina es muy similar al Medusozoan en su fase estacionaria arraigada.

«Lo que es realmente interesante es que el animal está bifurcado. Así que tienes estas dos ‘copas’ pegadas cerca de su base, y había una parte continua del esqueleto bajando al fondo del mar, pero esa parte no la encontramos. Desafortunadamente , el fósil está incompleto», dijo Dunn.

La bifurcación -división en dos ramas o partes- es otra novedad en el fósil recién descubierto.

Paleontólogos de todo el mundo visitan el bosque de Charnwood.

Su principal atractivo es el fósil conocido como Charnia masoni.

Este fue encontrado en la década de 1950 por dos estudiantes, Roger Mason y Tina Negus, y fue el primer fósil precámbrico en salir a la luz.

El animal probablemente estaba enterrado en un trozo de sedimento en la parte submarina del volcán – Foto: BGS/UKRI

Charnia también se encontró más tarde en las rocas que forman las colinas de Ediacara en Australia, lo que dio su nombre al período de Ediacara.

Tiene una forma de vida de aspecto extraño que se asemeja a una hoja de helecho, pero los científicos están convencidos de que en realidad era algún tipo de animal.

También hay un ejemplo de una Oralúmina que mide solo 40 cm en la misma ubicación.

El nombre David Attenborough se usó para nombrar al animal porque se originó en esta parte central de Inglaterra.

«Cuando estaba en la escuela en Leicester, era un ávido cazador de fósiles», recuerda.

“Las rocas en las que se descubrió Oralúmina eran tan antiguas que datan de mucho antes del comienzo de la vida en este planeta. Así que nunca busqué fósiles allí”, dijo.

«Unos años más tarde, un niño de mi antigua escuela encontró un fósil y demostró que los expertos estaban equivocados. Fue recompensado: su nombre se usó para nombrar el hallazgo. Ahora casi lo alcanzo y estoy muy feliz», dice Attenborough.

Este texto fue publicado en https://www.bbc.com/portuguese/geral-62300687